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08/12/2019

Epidémie de coqueluche à Valognes au XVIIIe siècle

Hiver 1733 en Normandie. A Valognes, petite cité de la Manche, une épidémie de coqueluche sévit. Le curé de l'église Saint-Malo, réédifiée au XVe siècle après la fin de la Guerre de Cent Ans dans le style gothique flamboyant, écrit ces quelques lignes sur le registre des actes de baptême, mariage et sépultures* :

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"Cette année 1733 il s'est repandu du gros rume non seulement dans cette ville de Valognes, mais à Paris Rouen, Caen villes vilages Angleterre Hollande Irlande et généralement partout, on l'appeloit Coqueluche, mais il a degeneré en fluxion de poitrine qui nous a enlevé noz personnes agez en cinq jours six jours. Dieu nous veuille moderer ce fléau."

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Église Saint-Malo de Valognes (Manche)

Considérée longtemps par erreur comme une maladie de la petite enfance, ce texte nous rappelle que la coqueluche peut être sévère pour l’homme à tout âge voire dramatique pour les personnes âgées. De nombreuses épidémies ont été décrites en Europe au cours des XVIIIe et XIXe siècles.

D'où vient le nom de cette maladie ? Peut être de «coqueluchon», un mot du XVe siècle désignant une sorte de capuche, mais peut être aussi de la toux qu'elle provoque chez le malade et qui rappelle le chant du coq.

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Guillaume de Baillou (1538-1616)

La première description clinique authentique de la maladie, sous le nom de "Tussis quintina", a été faite par le médecin français Guillaume de Baillou (1538-1616) en 1578. L'agent principal de la coqueluche, la bactérie "Bordetella pertussis", n'a été quant à lui découvert qu'en 1900 et isolé six ans plus tard. Il a fallu attendre 1959 pour qu'un vaccin coquelucheux efficace soit introduit en France et 1966 pour que la vaccination contre ce fléau soit généralisée sur tout le territoire.

 

 

* Archives Départementales de la Manche, Registres paroissiaux de Valognes - 1728-1733 - Actes en ligne, 5MI1380, vue 331/374.