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La première machine à calculer est rouennaise

Déjà à cette époque, gérer et répartir les impôts de cette grande ville qu'est Rouen au XVIIe siècle n'est pas chose aisée ! Etienne Pascal (1588-1651 ), Surintendant de la généralité de Rouen, commissaire délégué par le Roi pour l’impôt et la levée des tailles, l'apprend chaque jour à ses dépens ! ll passe tout son temps à additionner des chiffres à l'aide de jetons. Il compte, annule, corrige, recompte... Tel est son quotidien ! Un vrai casse-tête chinois !

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Blaise Pascal (1623-1662)

 

Devant le désarroi de son père, souhaitant lui venir en aide, son fils, Blaise Pascal (1623-1662), va concevoir une machine révolutionnaire capable d'effectuer des opérations justes et rapides. Elle se présente sous la forme d'un gros coffret en laiton et est d'un usage simple : les nombres sont composés sur une rangée de cadrans correspondant aux unités, dizaines et centaines.

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Une pascaline signée par Blaise Pascal en 1652 - Musée du Conservatoire national des arts et métiers à Paris

Le tout jeune homme, qui avait redécouvert les principes de la géométrie euclidienne sept ans plus tôt, va pour ce faire se servir de l’arithmétique et de la technique des engrenages déjà utilisée par l'astronome allemand Wilhelm Schickard (1592-1635). Mais, et là est tout son génie, il va ajouter un cliquet permettant de reporter automatiquement les retenues. En 1642, après trois ans d'essais, la "Pascaline", d'abord dénommée "machine d’arithmétique" puis" roue pascaline", est totalement opérationnelle : elle additionne et soustrait à volonté !

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Le principe de la "pascaline" est encore appliqué aujourd'hui pour les compteurs kilométriques des automobiles.

Quant à la première calculatrice capable d'effectuer les quatre opérations, elle naîtra en 1673 du cerveau du Philosophe et scientifique Allemand Gottfried Wilhelm Leibniz (1646-1716).

 

Biblio. "Les 100 inventions qui font la fierté de la France" d'E. Hecht - Le Figaro-Magazine, 2018.

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