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29/12/2010

Le premier vol d'hélicoptère est normand !

On le doit à Paul Cornu, normand né à Glos-la-Ferrière, près de l’Aigle, dans le département de l’Orne, le 15 juin 1881. Aîné d’une fratrie de 15 enfants, il a 9  ans quand, en 1890, sa famille s’installe à Lisieux (Calvados).

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Son père, Jules, est un manuel très habile, qui sait dessiner et qui a à son actif quelques inventions. Pour faire « bouillir la marmite », les Cornu père et fils réparent vélos et machines à coudre dans leur atelier de la rue de la Gare. Parallèlement, ils mettent au point un vélo à moteur, un tricycle à vapeur, une pendule thermique, une moto…. Sans pour autant jamais s’enrichir : ce ne sont malheureusement pas des hommes d’affaires…

C’est avec un simple Certificat d’Etudes en poche que, dès 1905, Paul Cornu va s’intéresser à l’aviation et au décollage vertical.

Seulement deux années plus tard, il va entrer dans la légende de l’aviation au même titre que Clément Ader, Louis Breguet ou Maurice Léger. Devant les notables de la ville, Il réalise le 13 novembre 1907 à Coquainvilliers près de Lisieux, le premier vol libre d’un hélicoptère de son invention.

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Ressemblant à un gros insecte, l’appareil, tout en tubes, d’un poids de 203 kilos, repose sur 4 roues et fonctionne grâce à 2 hélices horizontales de 6 mètres de diamètre entraînées par un moteur Antoinette de 24 chevaux. Ce jour-là, après plusieurs essais, à bord de son appareil, Paul Cornu atteint l’altitude d'1 mètre 50 en envol vertical libre, sans personne au sol pour le maintenir en équilibre. Son frère Jacques, qui mettait le moteur en marche, a même dû se cramponner au châssis et monter avec l’engin ! Après quoi, l’appareil retouche le sol sans dégât. Pour la première fois, une machine s’est affranchie du sol sans élan avec un homme à son bord.

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Ce ne fut que quelques secondes de lévitation mais ça restera vol historique. Un saut de puce et de géant à la fois. Cette date du 13 novembre 1907 est citée dans toutes les histoires de l’aviation comme étant celle du premier vol libre d’un hélicoptère avec pilote. N’en doutons pas, il y avait du rêve d’Icare dans la trouvaille de cet ingénieux bricoleur normand de 26 ans.

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Après cet exploit, Paul Cornu va continuer de travailler dans son atelier en poursuivant ses expériences. Après la première guerre mondiale, il se découvre une nouvelle passion, la construction de postes de radio.

Comme un millier de Lexoviens, Il meurt victime des bombardements alliés qui, les 6 et 7 juin 1944, réduisent la ville de Lisieux à l’état de ruines. Sous les décombres ont disparu les quelques éléments de l’hélicoptère qu’il avait conservés, des plans et une grande maquette. Heureusement, une caisse de documents a été sauvée, contenant le journal manuscrit des expériences, une importante correspondance, des coupures de journaux, des articles de revues françaises et étrangères et beaucoup de photographies et de cartes postales. Sa famille les a déposés au Musée d’Art et d’ Histoire de Lisieux.

Commentaires

Les pionniers de l'aviation ont fait preuve de beaucoup d'inventivité et de courage pour tester leurs drôles de machines. Merci pour cet intéressant article sur Paul Cornu.

Écrit par : Re | 07/01/2011

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